Глава 238: Выбор Императора (1)

«Герцог Себастьян, из столицы издан имперский указ о возвращении».

— В такой ситуации?

— Было сказано вывести войска как можно быстрее, сэр.

«Фу…»

Герцог Себастьян плотно закрыл глаза, прежде чем сплюнуть на землю.

‘Как это могло случиться…’

Не то чтобы он не понимал. Когда он услышал о восстании в Империи, его сердце тоже упало. Но даже так это не означало, что они могли уйти с линии фронта прямо сейчас.

Республиканская армия во главе с Зигфридом настойчиво цеплялась за имперскую армию, а Королевство Лестер также размещало войска на границе и открыто искало возможности. Думал ли Император, что враги отпустят их только потому, что они отводят войска?

Во время войны наибольший урон наносится при отступлении. Ситуация на передовой была настолько плохой, что герцогу Себастьяну приходилось беспокоиться о чем-то подобном. Вот почему герцог Себастьян надеялся, что Империя самостоятельно решит проблемы внутри страны, но в конце концов Император приказал ему вернуться.

К сожалению, хотя Император и пытался решить проблему внутренне, ситуация только ухудшилась. Единственное, на что он мог сейчас положиться, это на экспедиционную армию, которую возглавлял герцог Себастьян. Император прекрасно понимал, что это приведет к отказу от всех республиканских территорий, завоеванных в этой войне, но это было единственное, что он мог сделать…

«Ничего не поделаешь. Мы возвращаемся в имперскую столицу.

«Да сэр!»

Отдав приказ, герцог Себастьян глубоко вздохнул.

«Сможем ли мы безопасно отступить…»

***

«Ваше превосходительство, Империя уходит с линии фронта и отступает, сэр».

Зигфрид улыбнулся, получив отчет посыльного.

— Пока все идет по плану.

Тогда он сразу же призвал на встречу. Первое, что он сказал, было…

«Мы будем проводить полномасштабную атаку».

При этом офицеры, присутствовавшие на совещании, говорили с уверенными лицами.

— Наконец-то мы контратакуем, сэр.

— Как вы сказали, время наконец пришло, ваше превосходительство.

— Поскольку имперская армия осмелилась вторгнуться в Республику, я прослежу, чтобы они заплатили своей кровью, сэр.

Офицеры-республиканцы были очень терпеливы и многое терпели. В первые дни этой войны они отступили и отказались от более половины земель Республики из-за стратегии Антраса, а в недавней битве был убит генерал Бэррон, символ Республики. Каждый раз, когда возникала трудная ситуация, Зигфрид успокаивал своих офицеров: «Просто доверься мне и следуй за мной… Если вы сделаете это, то однажды у нас будет шанс победить».

Теперь его обещание, наконец, было выполнено.

— Как далеко мы должны их преследовать, сэр?

«Ваше превосходительство, теперь есть шанс вернуть все земли, которые у нас были до войны».

Услышав комментарии своих офицеров, Зигфрид встал и заговорил.

«Мы многое потеряли в этой войне».

«……»

«Ради победы мы разрушили и сожгли нашу страну. Многие из наших республиканских граждан голодали. Вы также видели это. Вы видели самоотверженность матерей, которые не могут прокормить даже собственных детей ни одной картофелиной, и все же они отдали последнюю горсть провизии солдатам Республики… Вы видели детей, которые вынесли картошку из карманов и предлагал солдатам, только прося их отомстить за отцов…»

«Кью…»

«Эти сукины дети…»

Слезы горечи текли из глаз офицеров.

Все, о чем сейчас говорил Зигфрид, произошло на самом деле. Нет. Точнее, это была трогательная история, которую Зигфрид придумал и распространил по Республике. Все они были примерами драматических выдуманных историй, которые были намеренно созданы, чтобы эмоционально стимулировать республиканцев, избегая при этом разногласий. Конечно, это была афера, но пока она не была обнаружена, ее эффект был выдающимся.

Сам Зигфрид говорил со слезами на глазах, как будто был в ярости.

«Империи придется заплатить своей кровью. Гоняемся за ними до имперской столицы. Наконец-то мы отрубим Императору голову!»

«Да, фюрер!»

С громкими криками офицеры Республики вскочили со своих мест. Так началась полномасштабная атака Республики и бойня, которая войдет в историю.

***

«Этот ублюдок Зигфрид провернул трюк за нашей спиной».

Милтон ранее наблюдал за ситуацией издалека и понял ситуацию только после того, как Республика начала полномасштабное наступление.

Начиная с вопроса, почему Империя не предложила мирный договор, на все остальные вопросы теперь были даны ответы.

Теперь Милтон снова оказался на распутье выбора.

«Что я должен делать…»

У Милтона была только одна забота: присоединиться или остановиться на этом? Ему пришлось выбирать между двумя вариантами.

В настоящее время Республика в одностороннем порядке побеждала Империю, которая полностью отступала. Они уже вернули себе все территории, которые потеряли в начале войны, но по тому, как они не останавливались, было ясно, что намеревались сделать республиканцы.

— Думаю, они успокоятся только после того, как Империя снимет их флаг. Я действительно не могу понять, что делают сумасшедшие амбициозные люди».

Милтон был раздражен.

Судя по всему, Зигфрид пытался покончить с Империей. Учитывая текущую ситуацию в Империи и власть, которой обладал Зигфрид, это казалось возможным.

В таком случае, тогда прямо сейчас Мильтон должен был выяснить, что готовит ему будущее в этой ситуации.

«С навыками Зигфрида он, скорее всего, уничтожит Империю и присоединит более половины их территории к Республике».

Скорее всего, Зигфриду было бы невозможно монополизировать что-то столь же большое, как Империя, в одиночку. Лорды, объединившиеся вместе, скорее всего, объявят себя независимой страной, а вассальные страны, поддавшиеся планам Зигфрида, получат свою справедливую долю.

Но даже если Республика захватит только половину, нет, одну треть территории Империи, это принесет им большую пользу. С его навыками Зигфрид быстро использовал эту территорию, чтобы вернуть республике богатство и власть.

— И он снова попытается сразиться со мной, используя большую военную силу. Ах, черт возьми…

Одна только мысль об этом поднимала у Милтона кровяное давление.

Вероятно, это не заняло бы много времени. Республика уже закладывала основу, так что им не потребуется много времени, чтобы оживить себя.

Из того, что смог собрать Мильтон, республиканцы давали гражданам два варианта, когда они вторгались в Империю — смерть или рабство. Несмотря на то, что Республика не признавала статусную систему, они по-прежнему порабощали жителей Империи. Конечно, если кто-то отказывался, они умирали. Независимо от возраста и пола, ко всем относились одинаково.

Итак, в некоторых частях Империи происходили опустошительные массовые убийства. Ходили даже слухи, что в регионах, где восстание было особенно ожесточенным, всех жителей территории запирали в зданиях и сжигали заживо.

Было очевидно, что все это означало. В отличие от прошлых завоеваний, таких как королевство Страбус или королевство Валанс, Зигфрид не собирался принимать имперский народ. Он не хотел даже тратить время на то, чтобы превращать людей в республиканцев.

Он всегда мог переселить людей Республики в земли, где все граждане Империи были убиты. Что касается людей, которые сдались, то они стали рабами и использовались как рабочая сила. Таким образом, не нужно было тратить время на интеграцию граждан Империи в Республику.

Зигфрид как можно быстрее высасывал из Империи все возможные блага. Хотя приведенное оправдание заключалось в том, что это была просто месть за все трудности и неприятности, от которых пострадали республиканцы, было очевидно, что на самом деле думал Зигфрид.

«Это полностью и полностью эффективно… Он настолько бессердечен, что даже если бы я ткнул его иглой, я не получил бы даже капли крови».

Неужели Милтону снова пришлось встречаться с таким парнем на поле боя? Когда он подумал об этом, Мильтон не только разозлился, но и впал в уныние.

В конце концов Милтон пришел к выводу, что не может просто сидеть сложа руки. Он не мог просто смотреть, как Зигфрид откармливает Республику, вторгаясь в Империю. Он предпочел бы выйти на поле битвы и разъедать Империю так же, как и Республику.

«Я должен взять под контроль континент настолько сильно, что Зигфрид даже не подумает об этом».[1]

К счастью, Королевство Лестеров было сильнее, чем когда-либо прежде. В отличие от побежденной Империи или Республики, которые истощили свою национальную мощь с помощью тактики выжженной земли, Королевство Лестер сохранило свою силу, так что оно было ненамного слабее, чем до начала войны.

Решившись, Мильтон немедленно позвал графа Сабиана.

— Да, ваша милость?

«Приготовьте всю армию к мобилизации. Мы переезжаем.

— Куда мы направляемся, ваша светлость?

Несмотря на то, что у него было приблизительное предположение, граф Сабиан все же спросил с бьющимся сердцем.

Милтон ответил: «Мы низвергаем Империю и сохраняем господство на континенте. Мы станем сильным королевством, и никто не посмеет нас недооценивать».

Граф Сабиан сказал с глубоким поклоном.

— Я исполню вашу волю, ваша светлость.

Глядя, как уходит граф Сабиан, Мильтон подумал про себя.

«Этим я положу конец этой бурной эпохе».

***

Королевство Лестер напало на Империю. Это был решающий удар по Империи.

Из-за тяжелых атак Республики, пока они отступали, в экспедиционном корпусе, возглавляемом герцогом Себастьяном, было всего 100 000 человек, и даже они не были в хорошем состоянии. Даже после добавления войск, которые удалось собрать столице, осталось всего 200 000 имперских солдат.

Обычно этого было бы достаточно. Однако в нынешней ситуации 200 000 — это слишком мало. Зигфрид повел на юг в общей сложности 150 000 республиканских солдат, в то время как Королевство Лестер перебросило 200 000 солдат. И было более 200 000 солдат из вассальных стран Империи.

Мало того, что Империя была в меньшинстве, но самым решающим было то, что в настоящее время у Империи не было припасов, чтобы содержать 200 000 человек. Сумев добраться до имперской столицы, герцог Себастьян был опустошен, когда ситуация в Империи оказалась намного хуже, чем он ожидал. Ситуация со снабжением Империи была настолько плохой, что 100 000 солдат, которых герцогу Себастьяну удалось спасти и привести с собой, едва могли пить слабый и водянистый бульон.

Столица Империи всегда была полна припасов, которые поступали со всей страны, но нехватка быстро возникла, когда вассальные страны начали буйствовать по всей Империи. Потому что в столице было большое население. когда транспортировка товаров была остановлена, запасы припасов у них быстро закончились. Теперь снабжение войск не было проблемой. Жители столицы умирали от голода.

Герцог Себастьян уже думал, что Империи не повезло, но даже если это был тонущий корабль, он не мог спрыгнуть с него. Ведь он был хранителем Империи…

***

Герцог Себастьян снова повел своих людей. Маркиз Бейкер Готэм и герцог Доминик Флориан также повели свои армии на борьбу с врагом. Но какими бы отважными ни были люди во главе с Мастерсом, это было бессмысленно, если у них не было припасов.

«Империя еще не закончилась! Все мужчины пойдут за мной!»

Герцог Флориан первым столкнулся с республиканцем.

В глубине души он не мог не задаться вопросом, была ли Империя разрушена до такой степени из-за того, что он убил Антраса. Он говорил себе, что убил Антраса ради Империи, но в глубине души понимал, что это был его эгоизм.

Конфликт, тоска, вина, тревога…

Для герцога Флориана единственным способом избежать этой тягостной реальности была победа. Если он выиграл войну и Империя снова обрела свою славу, то его действия не были бы ошибкой. Заставив себя, герцог Флориан сражался безумно, но храбро.

Но как бы храбро он ни сражался, шансы были против него. Республиканцам не нужно было посылать Зигфрида или Джейка, и все, что им нужно было сделать, это задержать его. Они знали, что ситуация со снабжением Империи была настолько плохой, насколько это возможно, поэтому они избегали окончания битвы.

Когда они чуть-чуть затянули, армия герцога Флориана начала самоуничтожаться. Солдаты, не выдержавшие голода, стали дезертировать, численность войск заметно уменьшилась. Вдобавок солдаты были настолько измотаны засадами Республики, что даже не ответили и были растоптаны.

В конце концов, армия, которую возглавлял герцог Флориан, не смогла быть авангардом Империи[2] и вместо этого рухнула от голода.

1. В RAW не сказано, что «это» было, но я думаю, что это нападение на Королевство Лестер.

2. В сыром виде было сказано Республика, но я думаю, что это ошибка, так как мы говорим о герцоге Флориане.