Ранний червь

Ящерица лежала передо мной без сознания, но я почти не думал об этом.

Пряча следы мертвых личинок, я продолжал рвать новые раны на его коже, кусая скрытую нижнюю половину его тела.

Я не хотел, чтобы он пришел в сознание, пока меня не было, и, чтобы избежать неприятных сюрпризов, я должен был отключить его достаточно, чтобы он не восстановил силы для борьбы.

Если мне повезет, она будет кровоточить ровно настолько, чтобы оставаться в коме, не умирая. Я бы предпочел сделать это по-другому, но, не обладая навыками паралича, я не мог сделать ничего другого.

Его шрамы должны заживать медленно, и он будет выглядеть так же, как и раньше, если смотреть сверху, как будто он все еще содержит личинку.

Я не мог позволить себе рисковать.

Я вспомнил обезьяну, которая прыгнула в отверстие в центре улья – что, если она действительно покинула улей, чтобы жить снаружи?

Мое нервное сердце учащенно забилось при этой мысли.

Если бы тела хозяев стали чем-то вроде тренировочных колес для молодых ос, обезьяна становилась бы все сильнее с каждой битвой, а также личинка внутри нее, которая выкачивала бы свою силу.

Если, находясь под его контролем, обезьяну заставляли вернуться на свою территорию Лабиринта, чтобы поохотиться. Как только рана, в которую заползли личинки, заживет, она будет ничем не отличаться от обычной обезьяны.

Но что остановило его от проникновения в свою собственную группу, чтобы вызвать хаос? Или, еще лучше, помочь осам выманить и поймать еще более восприимчивых обезьян?

Оказавшись снаружи, он мог делать все, что угодно, в зависимости от того, как долго личинки задерживали поглощение.

Я вздрогнула от этой мысли. Какие страшные насекомые!

За это время его можно было использовать для чего угодно, от убийства до разведки, и ничто не могло его остановить. Но, как я думал, я понял, все это зависело от того, смогут ли личинки успешно проникнуть, не поднимая тревоги.

Не переоценил ли я их?

Обезьяна могла вернуться в свою собственную группу только в том случае, если не было никакой возможности отличить ее друг от друга. Но действительно ли личинки могли во всем подражать обезьяне?

Саранча умела хорошо сражаться, но ее атаки в лучшем случае были лишь тенью атак саранчи. Грубая тактика, которую он использовал, была полностью создана личинками. Его поведение было одним из главных признаков, которые нельзя было скрыть, и он сразу же будет выделен и убит, как только будет обнаружено, что это мошенничество.

— Вы хотите знать, могут ли личинки бесконечно долго выживать внутри хозяина?» — спросил Сэнсэй, прочитав мои мысли.

— Да, возможно ли это?»

Я мог только задавать ему свои вопросы, чтобы узнать, что он знает. Единственная проблема заключалась в том, будет ли он на самом деле отвечать ответами, которые я мог бы использовать.

На задворках моего сознания маячил еще один вопрос, связанный с авторитетом. Если оса достаточно сильна, почему бы ей не начать свою собственную колонию? Зачем ему было подчиняться королеве?

— Что может соблазнить осу вернуться в улей, где ее единственная роль-стать рабочим, когда она уже получила свободу снаружи?»

И, к моему удивлению, Сэнсэй ответил:

— Я могу сказать вам прямо сейчас, что это невозможно. Личинки не могут бесконечно существовать независимо от улья. В какой-то момент он должен поглотить своего хозяина, иначе какой в этом смысл?»

— С того момента, как он находится внутри своего хозяина, они оба связаны в гонке, чтобы превзойти друг друга. [Цепь разума] — это то, что позволяет ему проявлять свою волю над существом-хозяином, но как навык он не пассивен, и чтобы использовать его, личинкам приходится тратить довольно много своего МП.»

— Но ведь это увеличивается по мере роста?»

— Да, но когда личинки только вылупляются, их почти нет.» Сэнсэй продолжал объяснять. — Когда его МП иссякает, он больше не может держать хозяина под контролем и вынужден использовать паралич, чтобы помешать хозяину вырвать себе шею. [Парализующий яд] дает ему шанс выжить, замораживая своего хозяина, но в LV1 он едва дает ему достаточно времени.

Личинки должны оставаться настороже, пока они ждут, когда их МП пополнится, прячась от естественных хищников своего хозяина. Для другого существа очень трудно жить внутри чужеродного тела, вот почему хозяин, пребывающий в спячке, так необходим вначале.

Некоторые личинки прибегают к изнурению своих хозяев, нападая на любое существо, с которым они сталкиваются, так что их хозяин ослаблен и не может бросить им вызов за контрольные бразды. Их пути чреваты риском, и большинство из них долго не выживают.»

— Какова вероятность выживания?»

«Из всех хостов, которые делают это снаружи, только 1 из 5 делают это обратно, так что этот метод не совсем отказоустойчив. Как только они вылупляются, они берут хозяев только для защиты, пока они не созреют достаточно, чтобы поглотить их и пролить. И они предпочли бы сделать это как можно быстрее.»

«Как долго в среднем они живут внутри хозяев?»

— Чем дольше они остаются, тем сильнее становятся. Средняя оса может занять день, но любой, который не продлится до недели, останется слабее, чем те, которые пересекают этот порог. Пролившись, они могут стать только рабочими, которые живут исключительно в улье.

Эти клетки были построены специально для личинок, чтобы практиковать подчинение своих хозяев. Любой, длящийся до трех дней, развил бы достаточный контроль над своими хозяевами по мере того, как их паралич усиливался. А те, кто выдержит его дольше, лучше приспособятся к жизни снаружи и станут достаточно сильными, чтобы стать солдатами.»

— Какая самая длинная оса когда-либо существовала?»

Сэнсэй сделал паузу, чтобы подумать, прежде чем сказать: — Самый длинный рекорд принадлежит самой первой Гесперии, которая эволюционировала. Он наткнулся на умирающее тело птицы, преследуемой одним из ее хищников.

Не имея другого выхода, он спрятался, заползая в рану существа. С этого момента он осознал свою истинную природу и потенциал, заключенный в его ничтожной способности, которая могла быть использована только внутри тела другого. Он не колеблясь взял под контроль умирающую птицу, чтобы убить существо, преследующее его.

Сильный ест слабого, таков был закон, но слабый червь приспособился к выживанию. Поглощая то, что было сильнее его, он рос в геометрической прогрессии.

Лабиринт всегда процветал благодаря силе, и чем изобретательнее метод, тем больше награда. Первая Гесперия даже не осознавала, что обладает такой способностью, пока не предприняла отчаянные действия, чтобы спасти себя, но чем безжалостнее становилось ее завоевание, тем больше процветали ее потомки.

Каждое существо в какой-то момент своей жизни становится добычей другого. Он только обошел эту судьбу, дав себе лучший шанс. Существо, которого вы так боитесь, не более чем паразит. Его истинная форма-это нижняя кормушка, которая никогда не была бы угрозой для вас, но она была настолько успешной там, где другие не были.»

Я уставился на убитых мною личинок.

Это действительно было ничто без его хозяина, но все же это звучало так, как будто Сэнсэй говорил мне, что я могу узнать кое-что из этого? Конечно, он не имел в виду, что я должна его съесть. Я вздрогнул.

Он мог быть ничем без своего хозяина, но это не означало, что я собирался подражать ему, ставя себя выше всего, чтобы спасти себя. Осы были опасны, и с рождением большего количества солдат они могли легко увеличиться до неконтролируемых количеств, но они не захватили Лабиринт.

То, что останавливало их от бесконечного расширения, было, в конце концов, слабостью их собственных способностей. Во всем был порядок, и ничто не было настолько сильным, чтобы не иметь слабости.

Мой [Пожирать] дал мне атрибуты других, но сила этих атрибутов и как я использовал их были моей собственной ответственностью. Он не был совершенным, и [Обсидиановый рог] имел свои собственные слабости. Они не станут сильнее просто потому, что я этого хочу.

Но когда я подумал об этом, единственная способность забрала оригинальную Гесперию так далеко. Чем он так отличался от меня?

Вместо того чтобы собирать множество слабых способностей, мне будет лучше понять, как улучшить те, которые у меня уже есть. Может быть, Сэнсэй окольным путем пытался сказать, что все нуждается в правильной среде для роста – или для Гесперии «правильная пища».

Чтобы стать лучше, мне просто нужно было найти свою.

С этой мыслью я выбрался из ямы.

Оглянувшись на ящерицу, я увидел, что там нет ничего необычного. Он все еще лежал в центре шестиугольника, не подавая никаких признаков сознания, и я оставил его, чтобы исследовать остальную часть комнаты.

Я насчитал тридцать дырочек, каждая из которых была покрыта мембраной с различными существами внутри, находящимися в сходных параличных состояниях.

Я разорвал щель в каждой мембране и заглянул внутрь, чтобы увидеть каждое яйцо. Включая ту, что заразила ящерицу, все, кроме девяти, остались невредимыми. Это сделало бы эти девять яиц самыми лучшими из партии, к счастью, одно уже было обрезано. Но я должен был сделать больше, осы были просто слишком опасным существом, чтобы оставлять их без контроля.

Я проскользнул в одну из комнат, где лежало парализованное существо, похожее на слизняка. Приземлившись на его спину, где лежало невылупившееся яйцо, прикрепленное к его коже, мои клыки погрузились в похожий на кожу материал яйца, и мой яд прошел через него, убивая личинок внутри.

〚Вы убили Новуса Гесперию LV1 Novus Hesperia〛

〚Вы заработали 2XP〛

Видя, как он мгновенно умирает, я не удержался и в последний раз ткнул Сэнсэя.

— Я только что кое-что понял.»

«Что?»

— У вас с личинками так много общего, что вы вполне можете быть их братьями.»